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砂漠化による環境破壊

ナミビアのナミブ砂漠

砂漠化とは?

砂漠化(さばくか)とは、植生に覆われた土地が不毛地になっていく現象をいう。ここでいう砂漠は「植物の生育や農業に適さない土地」といった意味が強く、乾燥した地域を意味する砂漠気候の「砂漠」とは意味にずれがある。もっとも、植生を失った土地が植物の蒸散作用を失うことで結果として乾燥した気候に傾いたメソポタミアのような例もある。乾燥帯の移動など気候の変化による自然現象としての砂漠化もあるが、今日問題となっている砂漠化の多くは人類活動によって引き起こされたものである。ひとたび砂漠化した地域は、気候の変化、土壌流出など地表の構造が崩れることから、植生の復活が困難になる例が多い。砂漠化した土地に緑の植生を取り戻す活動を、緑化という。

砂漠化の主な仕組み

土壌流出
有機物などの養分を含み農作物が育つことのできる土壌が雨や洪水などにより流出すること。風化が進んでいない基盤が露出し保水性も失われる。インドや中東、黄土高原などで見られる。

塩性化
土壌中における塩類濃度が上昇し、植物が育成できなくなること。 塩類を含む水が土壌から外部へ流出する量よりも蒸散量のほうが多い場合に発生する。塩類は外部から灌漑などの客水でもたらされる場合と、表面の水の蒸散に伴い深部から上ってくる場合とがあるが、いずれも土壌表層に塩類が滞留してしまう。 塩性化の進行した地面はコンクリートに近い性質を持つため農作業にも困難をきたす。そのためしばしば耕作や放牧、土地利用そのものが放棄されることがある。アラル海周辺などで見られる。

流砂、飛砂
周辺にあった砂丘から砂漠ではない地域に砂が流れ込み、表土を覆ってしまって砂漠の一部としてしまうこと。この場合は表層の砂を除去することで再生は比較的容易であるので、防砂が主な対策となる。オーストラリアで顕著だが研究も進んでいる。

砂漠化した地域とその原因

中東、特にメソポタミア(現在のイラク)は、農業が始められた最初の文明が起きた地域と言われている。ここは緑に豊かで土壌が肥えていたが、過度な農業活動により土壌が渇いていったことと、河の上流にあった森林の伐採によって上流に降った雨が一気に河に流れ込むことにより洪水が発生し、下流の表土を流し去った。また、灌漑によって表土の塩性化を招いた。さらには上流からアルカリ性の土砂が流れ込むことにより植物の成育には向かなくなった。同様のプロセスはエジプトやインダス河流域でも起きている。インダス河流域に発達したインダス文明は、メソポタミア文明(シュメール)との交流が強く、同様の農業活動を行なったと思われる。森林は焼き煉瓦を作るために伐採された。インドでは、特にアショカの時代に焼き煉瓦を使った建設が盛んになり、結果として森林の大規模な伐採が行われた。現在では、多くの地域では当時の地層に含まれる有機物の量がほとんどゼロに近い。南アメリカ、オセアニアなどの熱帯雨林では、伝統的に焼畑農業が行なわれてきた。これは、熱帯の痩せた土地を開墾すると同時に灰を肥料とする農法である。近年、熱帯地域での人口増加により焼畑農業が過剰に行われるようになり、熱帯雨林の回復限度を超えた開拓が問題視されている。熱帯地域は土壌が薄く、植生がなくなると容易に母岩が露出してしまう。これによって土地が不毛化していくことは、湿潤な気候下における砂漠化であると言える。社会主義国圏ではしばしば土壌の維持や再生の理解を無視した大規模な農地開発が行われ、結果的に'砂漠化'を招いた例がある。中国では大躍進政策における失敗や、ソ連では自然改造計画によるアラル海環境悪化、北朝鮮の主体農法の失策がよく知られている。サハラ砂漠の南部では、急激な人口増加に伴って、焚き木にする潅木の伐採が木々の再生を上回る勢いで行われたことが大きな原因とされている。

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